Foto: Guliver Image/Getty Images

VOĐA Zlatne generacije vratio je Portugal na europski i svjetski vrh nakon što ga više od deset godina nigdje nije bilo. 

Temelj za polufinale Eura 2000., finale četiri godine kasnije, te polufinale SP-a 2006., u kojima je Luis Figo seniorsku reprezentaciju vodio kao kapetan i najveća zvijezda, bili su uspjesi s kadetskom (prvaci Europe '89) i juniorskom repreznetacijom (prvaci svijeta '91) kojima je Figo također bio vođa i najbolji igrač. 
 
Sve do prošlog tjedna bio je rekroder po broju nastupa za Portugal sa 127 nastupa (32 gola), ali na Euru ga je utakmicom protiv Austrije preskočio Cristiano Ronaldo. 
 
Upravo na tom meču do izražaja su došle sve frustracije koji opterećuju Portugal, prije svega neefikasnost i neiskorištavanje brojnih prilika, koje onda rađaju nervozu i konačno rezultatski neuspjeh.
 
Portugal je tako tek u zadnjem kolu i na mala, najmanja vrata prošao skupinu sa samo tri boda (sva tri remijem) i izborio osminu finala s Hrvatskom. Figo pred susret koji se sutra od 21 sat igra u Lensu, priznaje da nije očekivao takvo mučenje reprezentacije na Euru:
 
"Najvažnije je da smo prošli skupinu, ali s obzirom da smo bili u lakoj skupini, nadao sam se neusporedivo lakšem prolasku, nego ovako sretno, kao trećeplasirani. Ali, sada sam optimist i mislim da nakon što smo pregrmili takve muke u grupi, možemo jako daleko."
 
Na čemu Luis Figo temelji takav optimizam nakon što Portugal nije briljirao u skupini: "Pa mi smo već navikli da nas muči problem neefikasnosti, ali kada pogledate kvalitetu igrača koje imamo na raspolaganju, onda je očito da rezultati u skupini nisu odraz naše realne kvalitete."
 
Kvalitetu će svakako morati pokazati kako bi prošli protivnika u nokaut fazi: "Hrvatska je skupinu završila na prvom mjestu i trebamo je iznimno respektirati zbog tog uspjeha. Za prolazak tako jakog suparnika cijela momčad mora dati maksimum kvalitete, koncentracije i odgovornosti. Protiv Hrvatske se moramo pouzdati u vlastite snage, ali i biti ponizni."
 
Dugogodišnji kapetan ima poruku za portugalsku javnost što se tiče Cristiana Ronalda, koji je u prve dvije utakmice pucao pod teretom velikih očekivanja, pa je promašio penal i novinaru bacio mikrofon u jezero, da bi se vratio s dva gola Mađarskoj i tako spasio Portugal:
 
"Nemojte ga ubijati, on je naš najbolji igrač!"